Cómo nacen las ballenas jorobadas

Ballena jorobada saltando fuera del aguaLas ballenas jorobadas o yubartas hembras alcanzan su madurez sexual aproximadamente a los 4 años de edad, mientras que los machos tardan unos 6 años.

Para esta especie, todo empieza con una migración de mas de 8.000 kilómetros desde los mares polares donde viven, hacia las aguas cálidas de las regiones tropicales y subtropicales del planeta, a donde van para reproducirse.

Lo más sorprendente de esto no es el largo viaje en sí, sino que las hembras prácticamente no comen nada durante su estadía en los trópicos, todo ese tiempo ayunan y viven de sus reservas de grasa.

 

Época y ritual de apareamiento

Este viaje migratorio lo hacen cuando llega el invierno a su hogar, es decir, entre noviembre y febrero para las que habitan en el norte del atlántico o del pacífico; y entre mayo y agosto para las que viven en los mares del sur.

Las hembras yubartas ovulan y entran en celo cada dos años. Los machos compiten agresivamente entre sí por el derecho a aparearse con ellas y lo que se sabe del ritual que practican es que hacen saltos fuera del agua y “cantan canciones” para atraerlas.  Las hembras también también pueden emitir este tipo de sonidos, pero son los machos los que generan esas vocalizaciones complejas que han hecho muy popular esta especie, cantos que pueden durar entre 10 y 20 minutos cada uno.

El apareamiento en sí ha sido poco documentado, pero se sabe que lo logran sumergiéndose profundamente, luego la ranura genital del macho se abre y expone su pene, de unos dos metros de largo, y mientras nadan juntas hacia la superficie, vientre con vientre, se produce la copulación.

 

¿Cómo nacen las ballenas jorobadas?

Todas las especies de ballena son vivíparas, lo que significa que los ballenatos (así se llaman las crías de las ballenas) se desarrollan por completo dentro del útero de sus madres durante la gestación.

En el caso de esta especie puntual, el período de gestación es de 11 meses, luego de los cuales se produce el parto en aguas cálidas que facilitan grandemente la supervivencia de los recién nacidos.

Al momento del nacimiento, estos bebés ya miden aproximadamente 4.5 metros de largo y pesan unos 700 kilos.

Al primer año de edad ya miden aproximadamente 9 metros de largo, dejan de alimentarse de su madre y se separan de ella para recorrer el inmenso mar.

 

¿Qué comen las ballenas jorobadas?

Ballena jorobada saliendo a la superficieDurante los primeros seis meses de vida, los bebés yubartas se alimentan exclusivamente de leche materna.  ¡Estas crías ingieren alrededor de 100 litros de leche al día!

A partir de los seis meses, además de amamantarse, empiezan a comer kril (unos crustáceos que generalmente no superan 1 ó 2 centímetros de largo) y pequeños peces que capturan por sí mismos.

Estros grandes animales se alimentan de bancos de grandes cantidades de kril, copépodos (crustáceos muy pequeños) y peces pequeños, tales como arenques, salmones y capelantes, entre otros.

Estas ballenas practican una forma muy particular de atrapar grandes cantidades de peces llamada “red de burbujas”.  Se sumergen por debajo de un gran cardumen de peces, algunas de ellas nadan haciendo un círculo de burbujas de aire alrededor del banco de peces, mientras otras los asustan por debajo hasta lograr acorralarlos contra la superficie, momento en el que se lanzan desde abajo con las bocas abiertas tragando miles de peces de un solo bocado.

 

Características de la especie

Yubarta bajo el aguaLas ballenas jorobadas, yubartas o gubartes (megaptera novaeangliae) son mamíferos marinos de la la familia de los rorcuales, del orden de los cetáceos y suborden misticetos.

La palabra yubarta proviene del francés, jubartues, que a su vez procede de la palabra latina gibbus que significa ‘joroba’.  Su apelativo de jorobada lo reciben por causa de la forma de su pequeña y robusta aleta dorsal.

Son de los animales más grandes del mundo, con un peso aproximado de unas 36 toneladas.  Los machos adultos alcanzan los 13 ó 14 metros de longitud, mientras que las hembras los superan, llegando a los 16 metros.

Su nombre científico megaptera proviene de las palabra griega mega “grande” y ptera “aleta” haciendo referencia a sus enormes aletas pectorales que pueden alcanzar a ser de un tercio de la longitud de todo su cuerpo, es decir alrededor de los 5 metros.

Otra característica que las hace muy fácil de distinguir son las protuberancias llamadas tubérculos que poseen en la cabeza y en las mandíbulas.  Estos tubérculos no se generan por causa de ninguna enfermedad, sino que realmente se trata de folículos pilosos, una estructura de la piel similar a la base que sostiene nuestros cabellos.

 

¿Dónde viven las ballenas jorobadas?

El hábitat de estos hermosos animales está diseminado por prácticamente todo el planeta.  Se les puede hallar en todos los océanos entre los 65º de latitud norte y los 60º de latitud sur.  Los únicos mares en los que no se encuentra esta especie de ballena son el Báltico, el Ártico y en la parte más oriental del Mediterráneo.

Es una especie migratoria cuyos ejemplares recorren más de 25.000 kilómetros cada año y están adaptados tanto a las aguas cálidas de los trópicos (donde van a reproducirse) como a las heladas aguas de las zonas polares, en las que permanecen durante el verano.

 

¿Cuánto viven las ballenas jorobadas?

Estos magníficos animales pueden vivir entre 40 y 50 años.  Gracias a su gran tamaño, prácticamente carecen de depredadores naturales.  Sin embargo ocasionalmente las hembras con crías pueden ser atacadas por grupos de Orcas.

La mayor amenaza para ellas proviene de nuestra especie (los humanos), pues aunque la caza de ballenas está prohibida, es una práctica que no ha podido ser erradicada totalmente.

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