Cómo nacen los leones marinos

Primer plano de león marinoLos leones marinos son mamíferos pinnípedos, por tanto perteneciente a la misma familia de las morsas, las focas, los osos marinos, los elefantes marinos y de los lobos marinos.  Pero el tema que nos atañe es muy concreto: ¿Cómo nacen los leones marinos?

Lo primero que tenemos que tener claro es que en la actualidad existen al menos cinco especies de leones marinos:

  • León marino australiano
  • León marino de California
  • León marino de Las Galápagos
  • León marino de Nueva Zelanda
  • León marino de Steller

¿Cómo se reproducen los leones marinos?

 

León marino con su harénTanto las hembras como los machos alcanzan la madurez sexual aproximadamente a los 3 años de edad, sin embargo los machos no logran aparearse hasta que cumplen al menos 8 años de vida.  Esto debido a que sólo los machos más grandes y fuertes son los que logran mantener su territorio y aparearse con las hembras.

Durante la época de apareamiento se forman grupos (colonias) enormes de estos animales.  Dicha temporada de apareamiento para la mayoría de leones marinos transcurre entre los meses de mayo y julio, excepto para los de Las Galápagos.  Los de esta isla tienen un período de apareamiento mas amplio, que va desde mayo hasta enero del siguiente año.

Los machos llegan dos semanas antes que las hembras a los sitios de reproducción que frecuentan cada año.  Este tiempo les permite establecerse y definir su territorio, el cual defenderán ferozmente de otros machos.

Estos animales necesitan de un territorio para aparearse debido a que practican la poligamia.  Los grandes machos mantienen bajo su dominio harenes de entre 10 y 16 hembras con sus crías de la temporada anterior.

Cuando llega el momento de aparearse, estos grandes y pesados animales ingresan al agua, medio en el que disfrutan de más libertad de movimiento y por tanto mas conveniente para dicha tarea.

 

¿Cómo nacen los leones marinos?

Cómo nacen los leones marinosEl período de gestación de estos mamíferos marinos tarda entre 342 y 365 días, luego de los cuales nacen las crías.  Entonces es importante tener en cuenta que llegaron a la costa embarazadas de la cría de la temporada anterior.

Las leonas marinas dan a luz en tierra por lo general a un solo cachorro, y en algunas ocasiones a dos.  Al momento de nacer los cachorritos miden entre 60 y 90 centímetros y pesan entre 6.5 y 22 kilos, dependiendo de la especie.

Los leones marinos nacen con los ojos abiertos y con una fina capa de pelo llamada lanugo que cumple bien con la función de protegerlos del frío entre tanto que logran acumular la cantidad necesaria de grasa en su piel.  Esta grasa la obtendrán rápidamente gracias a la leche materna, la cual es muy rica en grasa (50 %) y muy baja en lactosa (sólo 0.6 %).

A las dos semanas de nacidos ya están preparados para aventurarse en el mar y aprender a nadar y a cazar peces y otros animales.  A esta edad el lanugo ha desaparecido y ha sido reemplazado por una gruesa capa de grasa que se encarga de mantenerlos calientes en las frías aguas en las que nadan.

Aunque las crías son amamantadas durante 11 ó 12 meses, es curioso el hecho de que tan solo una semana después de nacida la cría, la hembra ya está lista para volver a aparearse y concebir la nueva generación de leones marinos que dará a luz en la misma playa el año próximo.

 

Características de los leones marinos

Leona marina con su críaEs muy notable el dimorfismo sexual entre estos animales, es decir las diferencias de tamaño entre hembras y machos.

Los machos adultos miden entre 2.4 y 3.3 metros y pesan entre 250 y 1000 kilos, dependiendo de la especie; siendo el león marino de California el más pequeño y el león marino de Steller los más grandes.

Las hembras, en cambio miden entre 1.5 y 2.5 metros y pueden llegar a pesar entre 60 y 300 kilos.

Estos animales que son de movimientos torpes y pesados en tierra, son excelentes nadadores. Pueden sumergirse hasta a 200 metros de profundidad y nadar a 40 kilómetros por hora.  Además pueden mantenerse sumergidos durante 40 minutos sin salir a respirar.

Son totalmente carnívoros. Se alimentan principalmente de pingüinos, peces, calamares, aves, crías de focas, etc.

Sólo tienen dos depredadores naturales: las orcas y los grandes tiburones.

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